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Cancer et vaccination : plus qu'il n'y paraît

Les données provenant de plusieurs disciplines indiquent que la vaccination a un rôle plus vaste à jouer dans l’atténuation de l’impact du cancer que l’on ne pourrait s’y attendre. Bien qu’il puisse être évident que l’utilisation généralisée et croissante de vaccins contre l’hépatite B et le papillomavirus humain (HPV) est directement responsable de la prévention d’un nombre important de cancers connexes, l’immunisation contre une foule d’autres maladies peut indirectement aider à prévenir d’autres cancers tout en contribuant à protéger considérablement la santé des patients atteints d’un cancer immunodéprimés. Poursuivez votre lecture pour obtenir une brève explication de la façon dont les vaccins peuvent prévenir le cancer, protéger les patients atteints de cancer et plus encore.

Avantages directs de la prévention des infections cancérigènes

Hépatite B et cancer du foie

Introduit en 1982, le vaccin contre l’hépatite B a été le premier vaccin largement disponible à prévenir directement le cancer. Plus d’un milliard de doses du vaccin contre l’hépatite B ont été administrées, ce qui a entraîné une réduction significative de l’infection hépatique chronique qui entraîne une cirrhose ou un cancer chez environ un quart des adultes. Le risque d’infection par l’hépatite B commence à la naissance et dure toute la vie. C’est pourquoi l’hépatite B est le premier vaccin que reçoivent la plupart des enfants, souvent dans les heures qui suivent leur arrivée au monde. En fait, 80 à 90 % des enfants infectés par l’hépatite B au cours de la première année de vie développeront une maladie chronique du foie, ce qui augmentera considérablement leur risque de cancer.

Plus d’informations de l’Organisation mondiale de la Santé

HPV et cancer

Cause majeure de décès chez les femmes, le cancer du col de l’utérus a coûté la vie à plus de 250 000 femmes en 2012, dont 85 % originaires de pays à revenu faible ou intermédiaire. Le cancer du col de l’utérus est causé par le papillomavirus humain (HPV), une infection courante qui peut entraîner une croissance cellulaire anormale et des cancers à mortalité élevée. Seulement deux des plus de 100 souches de HPV sont responsables de 70 % des cancers du col de l’utérus et des lésions précancéreuses. Chacun des trois vaccins disponibles contre le HPV s’est avéré efficace pour prévenir l’infection par des souches à risque élevé de HPV et pourrait protéger contre d’autres formes de cancer causées par le virus. Le taux de mortalité excessivement élevé pour le cancer du col de l’utérus (une femme sur deux succombera à la maladie) est dû en grande partie au manque d’accès des femmes au dépistage et au traitement précoces dans une grande partie du monde, et renforce l’urgence de la prévention par la vaccination.

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Avantages supplémentaires

Vaccins contre l’hépatite B, l’haemophilus influenza type B et la poliomyélite

Certaines nouvelles données intéressantes laissent penser que les vaccins contre l’hépatite B, l’haemophilus influenza type B et la poliomyélite pourraient indirectement aider à prévenir le développement de cancers chez les enfants. Certains scientifiques ont suggéré qu’une stimulation précoce et robuste du système immunitaire d’un enfant – comme celle offerte par la vaccination – pourrait aider le corps à reconnaître et à neutraliser les tumeurs précoces, diminuant ainsi le risque de développer certains cancers infantiles tels que la leucémie. Une étude menée dans l’État du Texas aux États-Unis a testé cette idée et a révélé que les enfants nés dans des comtés où la couverture vaccinale contre l’hépatite B, la poliomyélite et le Hib était élevée étaient 33 à 42 % moins susceptibles de développer un type spécifique de leucémie que les enfants nés dans des comtés où la couverture vaccinale était faible. Bien que peu d’études aient démontré à ce jour cet avantage indirect de la vaccination sur les cancers infantiles, il s’agit d’un nouveau domaine intéressant que nous suivrons de près.

Protéger les patients atteints de cancer et les survivants contre d’autres infections

Le cancer et les traitements anticancéreux peuvent réduire considérablement la capacité de l’organisme à lutter contre les infections, ce qui augmente considérablement le risque de maladies évitables par la vaccination et de décès dus à des infections secondaires. Par exemple, une étude menée auprès d’adultes aux États-Unis a révélé que la pneumococcie invasive était plus de 20 fois plus susceptible de survenir chez les patients cancéreux que chez les personnes n’ayant jamais eu de cancer. Dans une vaste étude qui a suivi des survivants de cancers chez les enfants et les jeunes adultes pendant plus de cinq ans, les chercheurs ont constaté un taux d’infections significativement plus élevé que chez les frères et sœurs de ces patients. Les personnes ayant survécu à un cancer dans cette étude étaient également quatre fois plus susceptibles de mourir de causes infectieuses que leurs frères et sœurs. La pneumonie, une infection potentiellement évitable par la vaccination, présentait l’un des risques accrus les plus élevés pour les patients atteints de cancer, même plus de cinq ans après le diagnostic de cancer.

Les personnes ayant survécu à des cancers pédiatriques et juvéniles doivent également se préoccuper du risque de développer d’autres formes de cancer plus tard dans la vie, dont certaines peuvent être évitées par l’utilisation du vaccin contre le HPV. Une vaste étude menée aux États-Unis a révélé que les personnes ayant survécu à un cancer ancien (hommes et femmes) semblaient courir un risque significativement accru de développer des cancers et des tumeurs malignes associés au HPV plus tard dans la vie. Pour ces raisons, il est essentiel de vacciner, et parfois de revacciner, les patients atteints de cancer et les survivants afin d’assurer la meilleure protection possible contre une infection supplémentaire.

L’immunité grégaire dans la population générale est également un important pare-feu protecteur pour les patients cancéreux[1] affaiblis par la maladie qui n’ont peut-être pas encore été vaccinés. Les traitements immunosuppresseurs couramment utilisés pour traiter certaines formes de cancer peuvent effacer l’immunité qu’un patient avait déjà accumulée lors d’une précédente vaccination et laisser le système immunitaire trop faible pour tolérer la vaccination.

Les avantages économiques de la prévention du cancer sont considérables

La prévention du cancer a des répercussions économiques importantes, et les vaccins qui aident à prévenir le cancer offrent un retour sur investissement conséquent dans divers contextes.

Hépatite B : avantages économiques

En termes d’avantages économiques, le vaccin contre l’hépatite B génère un retour sur investissement élevé, en partie en raison du risque soutenu d’infection tout au long de la vie. Les économistes de la santé ont estimé qu’au cours de la décennie 2011-2020, l’utilisation de ce vaccin dans les pays les plus pauvres du monde aura un retour de plus de neuf fois son coût, grâce à l’utilisation généralisée et à la haute efficacité du vaccin contre l’hépatite B.

HPV : système de santé et avantages économiques

Il est recommandé d’administrer le vaccin contre le HPV aux filles au début de l’adolescence (par opposition à la plupart des autres vaccins administrés pendant les premières années de vie), ce qui a donné lieu à des occasions uniques d’ élargir la prestation d’autres services de santé à cette tranche d’âge – même à celles qui ne reçoivent pas le vaccin – et former de nouveaux partenariats entre les organismes pour aider à renforcer les programmes de santé dans leur ensemble.

En dépit de l’adoption progressive du vaccin contre le HPV parmi les pays les plus pauvres au monde, les économistes de la santé ont estimé que le retour sur investissement de l’utilisation du vaccin contre le HPV dans ces pays serait multiplié par trois au cours de cette décennie (2011-2020). Prévenir le décès prématuré des femmes par la prévention du cancer du col de l’utérus et d’autres cancers liés au HPV augmente la productivité globale et préviendrait la déstabilisation des familles et des communautés.

[1] Une couverture vaccinale élevée dans la population générale réduit considérablement le risque qu’un agent infectieux soit transmis à d’autres personnes, réduisant ainsi grandement le risque qu’une personne non vaccinée soit exposée et infectée. Ce phénomène s’appelle l’immunité grégaire.